La vida de un payaso

Jerome Levitch o Joseph Levitch (16/03/1926, Newmark, New Jersey, Estados Unidos - 20/08/2017, Las Vegas, Nevada, Estados Unidos), nadie parece tenerlo muy claro, era el nombre real de Jerry Lewis. De profesión cómico, pero que trabajó como actor, director, guionista, cantante,... Nació en el seno de una familia judía de origen ruso. Su padre Daniel Levitch, utilizaba el nombre de Danny Lewis para trabajar en el mundo del vodevil. Su madre Rachel Brodsky trabajaba de pianista para programas de radiofónicos. Así que al pequeño Jerry no le costó nada empezar en el mundo del espectáculo, así con cinco años ya actuaba junto a sus padres en un resort en New York. Con quince años decidió cambiar su nombre por el que le hizo famoso en todo el mundo Jerry Lewis, ya que solían confundir su nombre con el del comediante Joe E. Lewis o el campeón de los pesos pesados Joe Louis. En 1944 se casa con Esther Grace Calonico, cantante conocida bajo el nombre de Patti Palmer. Llegada la Segunda Guerra Mundial decidió alistarse en el ejécito pero le rechazaron por tener un soplo en el corazón.

La vida de un payaso

Así que Jerry decidió continuar con su carrera de cómico en clubs nocturnos. Actuaba en el Atlantic City's 500 Club cuando falló el cantante del espectáculo y propuso al dueño contratar a un cantante llamado Dean Martin. Las primeras actuaciones fueron un fracaso, hasta que ambos decidieron saltarse el guión. Mientras Dean cantaba Jerry se dedicó a hacer tonterías, y aquello fue todo un éxito que les unió durante años. Esto era a mediados del año 1946 y empezaron a pasear su espectáculo nocturno por todas las salas posibles. Ese mismo año 1946 nace su primer hijo Gary Lewis, quién formó un conocido grupo de pop en la década de los 60, Gary Lewis & the Playboys. Entre 1949 hasta 1953, Jerry y Dean, empezaron a aparecer en el programa radiofónico de Ed Sullivan, y en 1948 aparecieron por primera vez en televisión. En 1949 nacería el segundo hijo de Jerry, Ronnie, el cual era adoptado. El éxito les acompañaba a Dean y Jerry, y en 1949 ya tenían su propio programa de televisión "Martin & Lewis", a imagen y semejanza de lo que hacían en radio. Tanto éxito acabó llamando la atención de las grandes productoras de Hollywood.
Jerry y Dean empezaron con Mi amiga Irma (1949) un duo cinematográfico que duró siete años durante 17 películas. A Mi amiga Irma (1949), le siguió Mi amiga Irma va a Hollywood (1950), en ambas como co-protagonistas. No tomaron el protagonismo en las películas hasta su tercera película juntos At war with the army (1950), y el éxito les siguió con Ese es mi chico (1951) y Locos del aire (1952), todas ellas con un tono patriótico, como también lo era....

¡Vaya par de marinos!

¡Vaya par de marinos! (1952 | Sailor beware | 1h 48min) Dirigida por Hal Walker y protagonizada por Dean Martin, Jerry Lewis, Corinne Calvet y Marion Marshall. El marinero Melvin Jones (Jerry Lewis) sufre alergia cuando besa a una mujer. Tras una aparición en televisión se gana la fama de "Mr. Tentación" y las mujeres empiezan a perseguirle. Por suerte tiene a su lado a su amigo Al Crowthers (Dean Martin) que le "ayudará" con todas las mujeres que ahora le persiguen. Película típica cuya trama podría adaptarse a todas las colaboraciones de Dean y Jerry en el cine, y que al público le encantaba. Esta estuvo entre las mas taquilleras del año 1952. Tal era el éxito de este dúo que esta película tiene el cameo de James Dean. En esta película Jerry escribió una pequeña escena, por la que recibió un extra sobre su sueldo, la cual la destinó a la fundación contra la distrofia muscular de la que era jefe e imagen.



Habían encontrado la formula perfecta, donde un elegante, guapo e inteligente Dean, siempre estaba acompañado del torpe desastre de buen corazón Jerry. Así llegaron Camino a Bali (1952), El cantante loco (1951), Una herencia de miedo (1953), ¡Qué par de golfantes! (1953), El jinete loco (1953), Viviendo su vida (1954), El rey del circo (1954), Un fresco en apuros (1955), Cómicos en París (1955), Juntos ante el peligro (1956) y Loco por Anita (1956).
A partir de 1952, y hasta casi su muerte, fue el director y la cabeza visible de una fundación de lucha contra la distrofia muscular. Fue el iniciador de los Telemaratones para la recaudación de fondos, que realizó entre 1952 y 1959. Y a partir de 1966 hasta 2010 presentó cada año un Telemaratón el fin de semana del día del trabajo.
Debido a la gran popularidad del dúo hasta DC Comics empezó a publicar un cómic con ellos como protagonistas, "Dean Martin y Jerry Lewis", publicado desde 1952 hasta 1957. Pero una vez compartidas 17 películas, y media vida juntos, su relación se deterioró y dejaron de ser formalmente un dúo cómico un 24 de Julio de 1956. Pasarían muchos años en volver a verlos juntos sobre un escenario, pero ese mismo año nacería el tercer hijo de Jerry y Patti, Scott Anthony.
Así empezó su carrera en solitario, aunque no le fue fácil aceptar su separación, que le llevó a una depresión. Se trasladó con su mujer de vacaciones a Las Vegas para aclarar cuales serían sus pasos profesionales en el futuro. Estando allí un día su amigo Sid Luft, marido de Judy Garland, fue a buscarle porque ella no podía actuar aquella noche por culpa de una faringitis y le pidió si podía sustituirla. Jerry dijo que sí, pero no subía a cantar a un escenario desde los cinco años, así que salió y combino el cantar con sus gags habituales, con la mismísima Judy Garland sentada allí delante. Al acabar la actuación el público estalló en una gran ovación y Jerry supo que acababa de encontrar como continuar su carrera.
Capital Records decidió grabarle un disco, "Jerry Lewis just sings", que no tardó en ascender en las listas hasta el número 3 durante cuatro meses vendiendo millón y medio de copias. A finales de 1956 empezó a tener actuaciones regulares en el Sands Hotel and Casino de Las Vegas. Un contrato de cinco años, para trabajar seis semanas al año, y por el que ganaría lo mismo que él y Dean Martin ganaban juntos por sus actuaciones. En enero de 1957 la gente le puede ver solo por primera vez en televisión, y al espectáculo de Las Vegas añade actuaciones en Miami, New York, Chicago o Washington. Ese mismo año nace su cuarto hijo Christopher.
Unió fuerzas con el director Frank Tashlin, quien era conocido por su trabajo en los Looney toons de Warner Bros. Juntos realizaron sus siguientes cinco películas: El recluta (1957), Yo soy el padre y la madre (1958), Tú, Kimi y yo (1958), Adiós mi luna de miel (1959) y un cameo en Li'l Abner (1959).
Su éxito en solitario era evidente, así que Paramount no dudo en renovar su contrato en 1959 con nuevas y mejoradas condiciones. Realizar 14 películas en los siguientes 7 años a razón de 10 millones de dólares y el 60% de los beneficios obtenidos. Ese mismo año 1959 nace su quinto hijo Anthony.
Tenían lista El ceniciento (1960) para estrenar en Navidades, pero Paramount necesitaba una película para su época de verano, así que Jerry realizó una con su propia productora El botones (1960). Para ello utilizó un presupuesto mínimo, sin guión y la rodó en un solo día en el hotel Fontainebleau de Miami, en cambio a la Paramount no le hizo gracia, y finalmente la acabó pagando de su bolsillo. Jerry había utilizado un sistema de grabación con un circuito cerrado de cámaras que le permitía grabar mas rápido y con menos presupuesto. Por supuesto él no fue el inventor, pero si uno de los pioneros en utilizar estos medios y que rebajaba sustancialmente el coste final de las películas. Y en Navidad llegó...


El ceniciento

El ceniciento (1960 | Cinderfella | 1h 31min) Dirigida y escrita por Frank Tashlin y protagonizada por Jerry Lewis, Ed Wynn, Judith Anderson, Henry Silva, Robert Hutton y Anna Maria Alberghetti. En la actualidad (1960), Lelo (Jerry Lewis) es un joven bueno y trabajador que ha de vivir con su malvada madrastra (Judith Anderson) y sus dos malvados hermanastros (Henry Silva y Robert Hutton), hasta que un buen día un hechizo lo cambia todo. Adaptación a la vida moderna, a la de finales de los años 50, del cuento narrado por Disney de la Cenicienta, donde el protagonista es Jerry Lewis. Una de las exitosas películas de Lewis en solitario, y donde ya contaba con la colaboración de Frank Tashlin, quién esta vez ademas de dirigir se encargó también del guión. De esta película es una de las mas famosas escenas de Jerry en su cinematografía, y de la historia del cine, en el que estando solo en la cocina pone la radio y empieza a interpretar todos los instrumentos que suenan en la canción.



Fue durante el rodaje de esta película donde Jerry sufrió su primer infarto de corazón. En el rodaje de El botones (1960) Bill Richmond le ayudó en la elaboración de algunos de los gags, y siguió contando con él, y con Tashlin, para sus siguientes películas: El terror de las chicas (1961), Un espía en Hollywood (1961), ¿Qué me importa el dinero? (1962) o


El profesor chiflado

El profesor chiflado (1963 | The nutty professor | 1h 47min) Dirigida, escrita y protagonizada, en los dos papeles principales, por Jerry Lewis. El resto del reparto lo completan Stella Stevens, Del Moore y Kathleen Freeman. El profesor Julius Kelp (Jerry Lewis) es un genial científico, pero al mismo tiempo una persona tímida e introvertida. Gracias a uno de sus experimentos consigue por un tiempo convertirse en Buddy Love, una persona talentosa, arrogante y con don de gentes. El profesor deberá elegir con cual personalidad quedarse. Jerry Lewis monopoliza todas las facetas importantes de la película mientras comparte la escritura del guión con Bill Richmond. Historia claramente inspirada en la novela "El extraño caso del doctor Jekyll y el señor Hyde" que escribió Robert Louis Stevenson en 1887. En esta adapatación de este mito a los tiempos modernos, los críticos quisieron ver en la pareja formada por Julius Kelp y Buddy Love, referencias a las pareja que Jerry Lewis y Dean Martin formaban en los primeros años de las carreras de ambos. Tres décadas mas tarde, y sobre el mismo guión que escribieron Lewis y Richmond, Eddie Murphy protagonizó un remake de la historia en The nutty professor (El profesor chiflado) (1996).



Lío en los grandes almacenes

Lío en los grandes almacenes (1963 | Who's minding the store? | 1h 30min) Dirigida y escrita por Frank Tashlin y protagonizada por Jerry Lewis, Jill St. John, Ray Walston, John McGiver y Agnes Moorehead. Barbara (Jill St. John) es una chica rica que trabaja en los almacenes que son propiedad de su familia. Está enamorada y dispuesta a casarse con el torpe, Norman Phiffier (Jerry Lewis), y a quien aún no le ha contado quien es su familia. Su madre (Agnes Moorehead) no piensa permitir que su hija se case con un pobre, así que contrata a Norman en los almacenes y le encomienda las tareas mas duras e imposibles, con la intención que al ver su ineptitud la pareja se rompa. Otra de las famosas comedias de Lewis y otra vez al lado de Frank Tashlin con quien rodaría en muchas ocasiones durante su carrera. Gracias a esta colaboración surgió uno de los gags mas conocidos de la historia del cine, donde Lewis imita el tecleo de una máquina de escribir mientras espera.



A estos éxitos, quizá los mayores a nivel cinematográfico en su carrera, le siguieron títulos como Jerry Calamidad (1964), Caso clínico en la clínica (1964), al mismo tiempo que tenía su propio programa en televisión "The Jerry Lewis show" primero para la cadena ABC y mas tarde para la cadena NBC. El año 1964 también fue el nacimiento de su sexto hijo, y último con Patti, Joseph.
En 1965 Jerry rodaría Las joyas de la familia (1965), que si no tenía bastante con dirigir y escribir las películas en las que él era el protagonista, aquí ademas se reservaba hasta siete papeles diferentes. El mismo año que decide compartir protagonismo junto a Tony Curtis para adaptar una obra teatral

Boeing Boeing

Boeing Boeing (1965 | Boeing, Boeing | 1h. 42 min) Dirigida por John Rich y protagonizada por Tony Curtis, Jerry Lewis, Dany Saval, Christiane Schmidtmer, Suzanna Leigh y Thelma Ritter. Robert Reed (Jerry Lewis) va a visitar a su amigo Bernard Lawrence (Tony Curtis), corresponsal en París. Allí descubre que tiene relaciones con varias azafatas de vuelo al mismo tiempo. Esto puede hacerlo ya que todas ellas tienen horarios diferentes, nunca estan juntas en la ciudad de Paris al mismo tiempo. La cosa se complica cuando los horarios de estas cambia. John Rich dirige una adaptación de la obra de teatro de Marc Camoletti, para ello cuenta con dos de los mejores actores cómicos del momento Jerry Lewis y Toni Curtis. Esta película marcó el final de la relación entre Lewis y la productora Paramount después de 17 años.



Este mismo año 1965 sufriría un accidente durante una actuación en el hotel Sands de Las Vegas, lo cual le provocó una lesión de espalda que casi lo deja paralítico, e inició su adicción a ciertos tipos de drogas para calmar el dolor. Adicción que dijo dejar a finales de los años 70.
En 1966, con cambio en la directiva de la Paramount, deciden que ya no necesitan las películas de Jerry y no renuevan el contrato. Así que Jerry recoge sus cosas y firma por Columbia Pictures. Empieza con Tres en un sofá (1966), donde vuelve a interpretar a múltiples personajes. También rueda Un chalado en órbita (1966) para 20th Century Fox, aparece en un capítulo de la televisiva Batman (1966-1968), mientras combina televisión y dirige, escribe y protagoniza La otra cara del gángster (1967), protagoniza ¡Qué día tengo! (1968) y Pescador pescado (1969), y todo ello lo combinó con dar clases de cine en la universidad del sur de Los Angeles. Clases a las que acudió un tal George Lucas, a quien de vez en cuando acompañaba su amigo Steven Spielberg. Un buen día les puso un corto llamado Amblin' (1968), dirigido por el tal Spielberg, y al terminar les dijo algo así como "Esto es todo lo que se puede hacer en cine".
Por esta misma época se le ofreció dar su nombre a una cadena de salas de cine, en un formato de franquicia que proyectaba películas familiares.
Siguió combinándolo todo, televisión, cine, trabajando a veces solo como director como en One more time (1970) o dirigiendo y protagonizando la película como en ¿Dónde está el frente? (1970). Intento una inmersión en el drama, de nuevo haciéndolo todo él, con The day the clown cried (1972), pero la película sufrió tantos contratiempos que no llegó a ver la luz.Y entonces su carrera en el cine paró, pero seguía siendo visible en televisión y en los escenarios.
Hubo que esperar once años para volver a verle en pantalla grande, Hardly working (1980), que recogió malas críticas. Ese mismo año coincidió con la bancarrota de sus franquicias de cines y con el divorcio de Patti Palmer con la que llevaba casado 36 años. Así que su siguiente proyecto fue ponerse en manos de Martin Scorsese, y como co-protagonista de Robert DeNiro, en El rey de la comedia (1982). Jerry seguía apareciendo con éxito en programas televisivos, pero fracasando en sus intentos cinematográficos como Slapstick (Of another kind) (1982), incluso intentando rodar fuera de Estados Unidos. Quizá toda esta nueva etapa de crisis fue lo que causó su segundo ataque al corazón. En 1983 se casa con SanDee Pitnick, bailarina de Las Vegas de 32 años, él tenía 57. En 1987 muere la esposa de Dean Martin, y Jerry acude al funeral sin decirle nada a Dean. Este se entera tiempo mas tarde y no duda en descolgar el teléfono y pasar mas de una hora hablando con Jerry.
En vista de su falta de éxito en el cine, se centró en sus apariciones televisivas, y algún cameo notable en serie como Loco por ti (1992-1999), o en películas como Mi rebelde Cookie (1989). En 1989 Dean está celebrando su setenta y dos aniversario con unas actuaciones en Las Vegas, allí aparecerá Jerry, y será la última vez que se les verá juntos encima de un escenario. La actuación acabó con la frase "¿Por qué rompimos?, nunca lo sabré". En 1992 nace su última hija, esta también adoptada, a la que llamó Danielle Sara.
A partir de este momento sus apariciones cada vez se fueron espaciando mas hasta su muerte, mientras aumentaban sus problemas de salud. En 1999 durante una gira por Australia sufre una meninguitis que lo mantiene hospitalizado cinco meses. En 2002 le implantan un neuroestimulador en la espalda que mejora sensiblemente los dolores que acarreaba desde el accidente de 1965. En 2006 sufre su tercer infarto durante un vuelo entre San Diego y New York, tras el que le detectan severos daños en el corazón y una neumonía, lo cual le lleva a ser operado del corazón. Durante sus últimos años a Jerry se le diagnosticó cáncer de próstata, diabetes, fibrosis pulmonar, a parte de sus problemas con la espalda y el corazón. Todos los tratamientos dieron lugar a aumento de peso y un notable cambio en su apariencia física. En 2011 anuncia que se desliga de la presentación de los Telemaratones, y de la fundación de lucha contra la distrofia muscular, a la cual llevaba ligado cerca de 60 años. En 2009 muere su hijo Joseph debido a una sobredosis. En 2010 aún tuvo fuerzas para fundar la Jerry's house, un lugar para acoger niños vulnerables y traumatizados.
En Junio de 2017 es hospitalizado por una infección en el tracto urinario, y que le llevaría a su muerte el 20 de agosto. Así terminaba la vida de un payaso que protagonizo mas de setenta producciones, de las cuales dirigió una veintena, y escribió, o participó en, el guión de otras tantas. Que prácticamente no se bajó de un escenario desde que se subió en uno a los cinco años, que era habitual verle en la tele, siempre cantando o haciendo el payaso, y todo ello con una única intención: hacer reír a la gente.

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